Folding@home, el poder de computació contra el coronavirus

FoldingHome el poder de computación

Folding@home és una iniciativa de computació distribuïda en la qual participen centenars de milers de persones i empreses de tot el món de manera voluntària per a poder avançar en la recerca de diferents malalties. Des de la irrupció de la pandèmia, aquesta iniciativa també s'ha enfocat cap a la lluita contra la COVID-19.

Una de les empreses que ha posat la seva capacitat de còmput al servei de folding@home en la seva recerca sobre el coronavirus és Telefònica. En concret, la companyia ha ofert un total de 107 servidors amb una capacitat de processament de 3.552 CUPs (Unitat Central de Processament en el servidor) a Alemanya, l'Argentina, el Brasil, Espanya, l'Uruguai, Mèxic i Regne Unit. En conjunt aquests servidors constitueixen un veritable macro ordinador capaç de tractar enormes quantitats de dades.

"Tot va començar a principis del passat mes de març quan un empleat de Telefònica Alemanya, que estava utilitzant la seva capacitat de còmput en l'àmbit personal per a folding@home, va suggerir que l'empresa podria posar la capacitat de còmput vacant en aquell país a la disposició de la mateixa iniciativa, i així es va fer", explica Cayetano Carbajo, director de Transport, Nuclis de Xarxa i Serveis de Telefònica SA.

"Llavors vaig pensar que seria molt positiu que aquesta cooperació s'estengués a altres països on és present la nostra operadora i per aquesta raó comencem a treballar en aquest sentit", diu Carbajo, a més de ressenyar que la cooperació podria mantenir-se tot el temps que sigui necessària: "encara que en principi està condicionada per la nostra capacitat de còmput vacant, la veritat és que sempre solem tenir capacitat disponible en algun lloc o un altre i en conseqüència no hi hauria data de caducitat".

"Existeix un rànquing en folding@home sobre les persones i organitzacions compromeses amb la iniciativa i entre els més de 270.000 participants, Telefònica se situa en el número 300 aproximadament", destaca Cayetano Carbajo.

Anton Thynell, cap de Comunicacions i Col·laboracions en folding@home, ha assenyalat sobre aquest tema: "considerem molt important que Telefònica estigui col·laborant en el nostre projecte en la lluita contra el coronavirus. Junts som més forts".

A la recerca d'un tractament

Per part seva, Enrique Blanco, director de Tecnologia i Informació de Telefònica recorda que "al llarg de la seva història, la companyia ha viscut situacions de crisis en diferents moments i en diversos països. I sabem que en temps de crisi les xarxes i eines de comunicació resulten encara més crucials de l'habitual. Per això, ens hem sumat a aquest projecte oferint els nostres recursos tecnològics i coneixements per a donar suport a la recerca per a pal·liar els efectes del coronavirus".

Tal com posa en relleu Enrique Blancofolding@home no busca aconseguir una vacuna, sinó establir un tractament efectiu contra la malaltia. Per a aquest fi realitza simulacions de la dinàmica de les proteïnes del virus. "Aquest tipus d'estudis -apunta Cayetano Carbajo- són dels quals més capacitat de computació consumeixen". Aquest treball també podria ser realitzat per supercomputadors però Cayetano Carbajo recalca que "són molt cars i poc disponibles perquè no hi ha molts".

L'avantatge de la computació distribuïda que realitza folding@home és que permet acostar-se a la capacitat dels supercomputadors. "Això és possible perquè els càlculs es trenquen en blocs petits i cadascun es dóna als ordinadors que estan en xarxa, i quan ja els han executat es recomponen i s'obté el resultat final", detalla Carbajo.

Dues dècades de recerca mèdica

Folding@home va sorgir l'any 2000 a iniciativa de l'Escola de Medicina de St. Louis de la Universitat de Washington (els EUA). Des de llavors ha estat destinant els recursos informàtics dels seus participants en la recerca de l'Alzheimer, de diferents tipus de càncer i de malalties neurològiques i infeccioses, principalment.

Moltes d'aquestes recerques tenen com a objecte d'estudi les proteïnes, perquè estan formades per cadenes lineals d'aminoàcids que, en molts casos, es "pleguen" espontàniament en estructures compactes i funcionals. L'organització i el moviment dels components d'una proteïna determinen la seva funció.

Els virus tenen proteïnes que usen per a suprimir el sistema immunològic i reproduir-se. En el cas de la COVID-19, la iniciativa folding@home investiga com funcionen les proteïnes virals amb la finalitat de dissenyar teràpies per a frenar-les.

Més enllà dels servidors, Telefònica ha encoratjat als seus empleats a participar amb folding@home a títol individual. "Hi ha moltes persones en la companyia amb un coneixement tècnic molt vàlid que poden col·laborar de manera privada", indica Cayetano Carbajo. I afegeix: "per la mateixa raó també animo als meus companys, a tots els Enginyers de Telecomunicació, al fet que impulsin aquesta recerca amb la capacitat de còmput de la qual puguin disposar".

En la seva opinió, "folding@home és una iniciativa petita, però significativa, en el context més ampli del paper que han tingut les telecomunicacions durant la pandèmia i que ha permès mantenir el contacte entre les persones i donar continuïtat a l'activitat econòmica amb el teletreball".

(Foto: ICS/*Depositphoto).